¿Acaban de descubrir los científicos el mayor dinosaurio de todos los tiempos?

Los dinosaurios son animales superlativos en todos los sentidos. Entre sus filas se encuentran algunas de las criaturas más extrañas y feroces que jamás hayan evolucionado, por no hablar de las más grandes que hayan pisado la Tierra. Ahora los paleontólogos han anunciado una especie que se propone como el dinosaurio más enorme jamás descubierto: un enorme herbívoro que se calcula que medía más de 120 pies de largo y pesaba más de 70 toneladas, es decir, más largo que una ballena azul y más pesado que una docena de elefantes africanos.

Puede que ya hayas oído hablar de este antiguo titán. El dinosaurio empezó a ser noticia en 2014, antes incluso de que sus huesos salieran del suelo, y a principios de 2016 tuvo su propio documental presentado por David Attenborough y una exposición en el Museo Americano de Historia Natural. Una y otra vez se proclamó el estatus del dinosaurio del Cretácico como el más grande de todos los tiempos. Pero el dinosaurio no tenía nombre (se le llamaba simplemente "El Titanosaurio") y no se publicó ninguna descripción formal de los huesos para que otros expertos pudieran comprobar la pretensión de este saurópodo al título.

Hoy, en las páginas de la revista Proceedings of the Royal Society B, el paleontólogo José Carballido, del Museo Paleontológico Egidio Feruglio, y sus colegas han publicado finalmente los detalles científicos de este enorme devorador de plantas.

El nombre oficial del dinosaurio es Patagotitan mayorum, que significa "el titán patagónico de la familia Mayo". Esto se debe a que sus huesos fueron excavados en 2014 en la estancia La Flecha, propiedad de los Mayo, en la provincia de Chubut, Argentina, desde su lugar de descanso de 101 millones de años.

Este no era el lugar de descanso de un solo animal. La piedra estaba llena de restos de al menos seis dinosaurios individuales de diferentes edades y tamaños. Sin embargo, cuando terminaron, los paleontólogos habían excavado partes del cuello, la espalda, la cola y las extremidades, que fueron suficientes para llegar a dos conclusiones: Se trataba de un dinosaurio que nadie había visto antes, y era un verdadero gigante.

Pero, ¿era realmente el dinosaurio más grande de todos los tiempos, como han proclamado algunos medios de comunicación?

No todos están convencidos. Mathew Wedel, paleontólogo de la Western University of Health Sciences que ha seguido la historia del titanosaurio desde 2014, señala que el cuerpo del nuevo trabajo no incluye las medidas necesarias de los huesos del dinosaurio para decirlo. Además de eso, dice Wedel, las medidas reportadas en los medios de comunicación hasta ahora insinúan que Patagotitán era comparable en tamaño al anterior poseedor del récord, Argentinosaurus, también conocido en el Cretácico argentino.

"Así que no es el saurópodo más grande del mundo, probablemente", dice Wedel, "pero sí el saurópodo supergigante más completo con diferencia". Esto significa que Patagotitan se une a un club de dinosaurios inmensos descubiertos anteriormente; su verdadero reclamo a la fama es que se conocen muchos más huesos de Patagotitan que de otros gigantes. "Creo que sería más exacto decir que el Argentinosaurus, el Puertasaurus y el Patagotitan son tan similares en tamaño que es imposible por ahora decir cuál era el más grande", dice Wedel.

Pero si dejamos de lado por un momento la competición de "mi dinosaurio es más grande que el tuyo", empieza a aparecer un curioso patrón. "Todos los grandes saurópodos de los que tenemos buenas pruebas parecen estar agrupados en la misma zona general", dice Wedel, ya sean titanosaurios u otros gigantes saurópodos de diferentes linajes. "Eso sugiere un límite superior real que todos estos linajes estaban alcanzando", dice Wedel, y el Patagotitan no supera tanto los registros anteriores como refuerza un patrón emergente.

Lo que nos lleva a la cuestión de por qué estos dinosaurios llegaron a ser tan grandes. La paleontóloga del Macalester College, Kristi Curry Rogers, señala que estos enormes saurópodos fueron los precursores de la época en la que vivieron. "Los titanosaurios como el Patagotitán desarrollaron cuerpos enormes porque podían hacerlo", dice Curry Rogers, y añade que "los ecosistemas que habitaban tenían los recursos para soportar sus cuerpos, y sus adaptaciones fisiológicas únicas y especializadas hicieron que los tamaños de los behemoths funcionaran para ellos."

Además, dice Wedel, un gigante como el Patagotitán "es un caso de 'el que tiene, consigue'".

Vivir a lo grande tiene ventajas indudables. Los saurópodos grandes, dice Wedel, ponían más huevos, eran más difíciles de matar para los depredadores, podían sobrevivir con alimentos de menor calidad, podían migrar largas distancias con menos recursos, y más. Cuanto más grandes eran, más beneficios obtenían: "Así que para mí el misterio no es "¿Por qué algunos saurópodos se hicieron tan grandes?"; es "¿Por qué no todos los saurópodos se hicieron grandes en Argentinosaurus, Puretasaurus y Patagotitan?" Los saurópodos tenían tamaños que iban desde el de un caballo de tiro hasta el de los animales más grandes de la tierra. Todavía no está claro qué llevó a esa gama de tamaños.

Sin embargo, para bien o para mal, son los gigantes los que acaparan nuestra atención, y parece que cada pocos años hay otro dinosaurio que se anuncia como el más grande de todos los tiempos. El Brachiosaurus, el Supersaurus, el "Seismosaurus", el Argentinosaurus y otros han tenido su turno para reclamar el título a lo largo de los años.

¿Podría haber todavía dinosaurios más grandes? Curry Rogers cree que sí. "Hasta ahora, todos los dinosaurios saurópodos más grandes tienen claros signos de estar creciendo" cuando murieron, dice Curry Rogers. Incluso los huesos más grandes del Patagotitán, señala, muestran signos de crecimiento continuo al morir. "Aunque hayamos descubierto los mayores animales terrestres jamás conocidos", dice Curry Rogers, "no hemos encontrado los mayores representantes de su especie hasta ahora".

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